Энн Стюарт
Танец теней


– Мабре, – поправил паренька хозяин «Пуха и перьев». – Я же сказал, ты можешь звать меня просто Мабре. А какой ты сильный, мы узнаем, когда вычистишь конюшню.

Джулиану Смиту понадобилось три с половиной часа, чтобы убрать из конюшни старое сено и засохший навоз, настелить чистой соломы, а затем вычистить и накормить лошадей. Это были хорошие лошади – Джулиан разбирался в таких вещах, – хотя им, конечно, было далеко до тех резвых жеребцов, на которых он привык скакать в Египте.

Джулиан провел рукой по волосам и слегка поморщился. «Зато с короткими волосами летом не так жарко, – подумал он, отирая пот со лба. – Вот если бы еще рискнуть снять куртку!»

– Ты неплохо поработал, приятель, – раздался голос за его спиной, и Джулиан вздрогнул. Он и не заметил, как к нему подошел Мабре. – Теперь можешь помыться прямо тут, в стойле, а потом приходи ужинать. Моя Бесси уже ждет тебя, чтобы познакомиться. Она велела передать, что лишняя пара рук никогда не помешает в хозяйстве, даже если придется кормить еще один рот. Тебе ведь наверняка негде остановиться?

– Пока нет, – покачал головой Джулиан.

– Ну что ж, у нас над кухней есть свободная комнатка. Можешь ночевать там, пока будешь работать в гостинице.

– Вы так добры! – воскликнул Джулиан с таким пылом, что Мабре смутился.

– Да что там! Нам пригодится твоя помощь. В наш городишко порой приезжают важные господа, а они всегда очень требовательны. Не хочется, чтобы эти люди решили, будто мы тут не умеем обслужить как следует.

– Важные господа?..

От Мабре не укрылась нотка беспокойства в голосе юноши, и он похлопал Джулиана по плечу:

– Не волнуйся, парень. Ты будешь помогать на кухне, а уж Бесси позаботится о том, чтобы ты был сыт и никто тут тебя не обидел.

«Если бы это было так просто», – подумал Джулиан, изо всех сил стараясь сохранять на лице беззаботное выражение.

Через несколько часов, сидя за огромным кухонным столом и чувствуя, как под курткой стекают по спине струйки пота, Джулиан изо всех сил боролся с собой, чтобы не уснуть прямо здесь, на кухне. Теперь, когда он был сыт впервые за много дней, глаза слипались от усталости. Что ж, ему выпала прекрасная возможность отдохнуть под этим гостеприимным кровом хотя бы несколько дней, наслаждаясь превосходной стряпней жены папаши Мабре! Но отдохнуть от необходимости постоянно оглядываться, чтобы проверить, не следит ли за ним кто-нибудь, – об этом юный Джулиан мог только мечтать.

– Здесь сэр Невил! – сообщила, вбегая в кухню, румяная толстушка Агнес, одна из гостиничных служанок. Она запыхалась, глаза ее буквально горели от волнения. – Приехал с той парочкой из Саттерз-Хед. Они требуют ужин, французское бренди и бог знает что еще. Дорри занята в баре, а одной мне не справиться.

Джулиан сидел неподвижно. Бесси подняла глаза от плиты и задумчиво посмотрела в его сторону.

– Вообще-то папаша Мабре не велел выпускать паренька в общий зал.

– Но они же не в общем зале, а в отдельном кабинете, – возразила на это Агнес. – И вы ведь знаете, как требовательны эти дворяне. Я должна немедленно к ним вернуться. Пошлите Джулиана вслед за мной – пусть подаст бренди.

– Не знаю, стоит ли это делать…

Бесси явно мучили сомнения, и Джулиан подумал о том, как добра к нему эта женщина. И что ему стоит отблагодарить ее такой малостью! Вряд ли ему угрожает опасность со стороны местных джентльменов. Джулиану доводилось видеть врагов и пострашней, и он сумел от них ускользнуть.

– Я буду рад помочь, – произнес юноша, быстро поднимаясь со скамьи. Кстати, это был отличный повод убежать подальше от жарко пылающего очага.

– Почему бы тебе не снять куртку? – уже не в первый раз предложила Бесси. – Тебе же, должно быть, ужасно жарко!

Джулиан покачал головой, моля бога, чтобы никто не заметил выступивших на его лбу капель пота.

– Я слишком долго жил в жарких странах, – сказал он. – И воздух Англии кажется мне прохладным даже в такой теплый летний день.

Бесси лишь пожала в ответ плечами, передавая ему поднос с графинчиком бренди и тремя бокалами тонкого стекла.

– Осторожнее на лестнице. Если что-нибудь случится с этими бокалами, Мабре оторвет тебе голову. Да и мне тоже.

– Ну, конечно! – лукаво улыбнулся Джулиан, с первого взгляда на папашу Мабре прекрасно разглядевший под внешней суровостью его доброту.

Заметив усмешку, Бесси легонько шлепнула его своей полной рукой.

– Не балуй тут, парень! И смотри – осторожнее с сэром Невилом.

– Почему?

Бесси замялась:

– Ты ведь совсем еще мальчик… Сколько тебе лет?

– В октябре исполнилось семнадцать. – Джулиан, не моргнув глазом, сбавил пять лет.

– Наверное, пора тебе уже знать о таких вещах… Ну, в общем, будь с ним вежлив, держись на расстоянии. Он очень изысканный джентльмен, наш сэр Невил, но есть у него кое-какие странности… Ну ладно, не надо тебе это знать, – со вздохом закончила Бесси. – Просто делай, как я говорю.

Агнес впустила Джулиана в кабинет, где сидели гости, и теперь он стоял, никем пока не замеченный, наблюдая за «важными господами».

Сидевший прямо напротив сэр Невил действительно являл собой весьма необычное зрелище. Один его наряд способен был поразить воображение: кружевные манжеты свисали чуть ли не до пола, а пышное жабо заканчивалось ниже пояса. Редеющие волосы сэра Невила были слегка подкрашены розовым и зачесаны наверх, на густо напудренном лице красовалось несколько мушек. В одной руке Пинворт держал золотой лорнет, в другой – веер, которым он жеманно обмахивал сидевшую рядом молодую даму.

Леди поразила Джулиана своей красотой, но в следующий момент он невольно подумал о том, что она куда больше походит на мужчину, чем разнаряженный сэр Невил. Это была крупная женщина со здоровым цветом лица и золотистыми волосами, уложенными тугими локонами над ее широкими белоснежными плечами. У дамы было миловидное лицо с огромными серыми глазами, высокими скулами и большим чувственным ртом, которое портил разве что чересчур массивный подбородок. На удивление крупные ступни ног едва помещались в сатиновые туфельки, талия казалась на первый взгляд чересчур широкой, но все эти несовершенства фигуры компенсировались с лихвой очаровательной улыбкой.

Гости заметили Джулиана одновременно, и в комнате наступила тишина – оба удивленно смотрели на стоявшего в дверях юношу. Джулиан тут же пожалел, что у него заняты руки и он не может запахнуть поплотнее куртку. Он стоял, потупясь и моля бога, чтобы ему удалось ускользнуть из гостиной как можно скорее, не привлекая лишнего внимания знатных особ.

– Кто это дивное юное создание? – пропел мелодичный женский голос.

Джулиан поднял глаза на сидящую за столом леди и в ту же секунду с изумлением понял, что голос принадлежал вовсе не ей, а разнаряженному джентльмену.

– Он новенький, сэр Невил, – взволнованно произнесла Агнес.

Но сэр Невил даже не посмотрел в ее сторону. Он буквально впился в лицо Джулиана голодными глазами.

– Вижу, что новенький. – Закрыв веер, сэр Невил указал им на Джулиана: – И как же тебя зовут, прекрасный юноша?

Джулиан быстро поставил на стол поднос, но напрасно он надеялся ускользнуть. Взяв Джулиана за подбородок, сэр Невил приподнял его голову.

– Оставьте мальчика в покое, проказник, – жеманно проворковала дама хриплым голосом, куда больше походившим на мужской, чем голос ее спутника. – Разве вы не видите – он совсем еще невинное дитя? Не в вашем вкусе.

– О, я люблю невинных юношей, – пробормотал сэр Невил, поглаживая холодными пальцами подбородок Джулиана. – Их так приятно обучать всем тонкостям…

Только сейчас Джулиан заметил, что в комнате есть еще один гость. Юноша по-прежнему не сводил глаз с сэра Невила и экстравагантной леди, но вдруг почувствовал, что кто-то стоит за его спиной.

– Вы ведь слышали, сэр Невил? – Низкий мужской голос почему-то заставил Джулиана вздрогнуть. – Оставьте юношу в покое. Далеко не все разделяют ваши извращенные вкусы.

– Но откуда же ему знать, если он еще не пробовал? – Сэр Невил явно не собирался сдаваться. – Почему бы тебе не поехать со мной, красавчик? Будешь жить в красивом доме, ходить в шелке и бархате и есть все, чего только пожелает твоя душа. Тебе никогда не придется работать, а спать ты будешь в мягкой и чистой постели.

– Только объясните ему сразу, что спать он будет не один, – с иронией заметил господин, стоящий за спиной Джулиана.

Краска бросилась в лицо юноши. Путешествуя по арабским странам, он слышал кое-что о нетрадиционных вкусах некоторых мужчин, но, несмотря на туманные намеки Бесси, ему даже не пришло в голову, что цивилизованные англичане способны на такое.
<< 1 2 3 4 5 6 ... 16 >>